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卢峰:资讯革命已走到尽头?
(博讯北京时间2016年2月26日 转载)
    
    
     (资深传媒人 卢峰)

    
    科技如何带来革命性的改变,如何改造社会经济与政治向来是个热门话题,乐观的甚多,悲观的也不少。有的认定科技能大幅改善效率及生产,令社会更富裕方便,有的则担心科技成为控制个人的猛兽,令人活在时刻被监视的恐怖中。近期热炒的第四次工业革命或工业4.0则认定人工智能、资讯科技、大数据、云端技术可以令工厂生产模式改头换脸,降低成本之余又能更切合市场需要。
    
    可惜,不管乐观悲观论者大部份都是口水太多,实证太少;憧憬无限,实质数据有限。还好,最近经济学者Robert Gordon写了一本大部头的著作《The Rise and Fall of American Growth》,以详实的数据包括TFP(Total Factor Productivity)在不同技术时期或三次工业革命的变动,揭示哪些新技术对经济及人类发展最有贡献,哪些新科技则被严重高估。
    
    Gordon把科技发展分成三波,第一波是蒸气机革命;第二波是电力与内燃机的发明及普及;第三波是电脑、互联网之类的资讯科技革命。
    
    根据Gordon的数据分析,第一波及第二波工业革命带来的新增生产力远比第三波即大家熟知的资讯科技革命为高。以投入产出比例计算,从1928-1972年每年产出增长为0.9%,但1972-2013年资本投入与产出的比率每年平均都是-0.8%。也就是说,随着第二次工业革命充份开展,美国生产力及效率持续上升,连带美国工人、上班族收入也水涨船高,出现前所未有的普及繁荣及均富情况,庞大的中产阶级至此才成型。
    
    投入资本越多生产力反降
    
    但从1972年开始的资讯技术革命,企业开始大规模在生产及消费活动上引入电脑,办公室的运作流程开始改变。到九十年代中互联网普及更彻底改变了企业、个人、政府的通讯及资料处理模式,各方面投入的资本包括定期upgrade电脑及系统的资金极为庞大。可是,每次upgrade带来的额外效果、效率都在下降,近年甚至出现投入资本越多生产力反为下降的困局。
    
    再仔细看TFP的数据,以十年为阶段,生产力上升最快的是1950年代,接近3.5%,其次是40年代及60年代都超过1.5%。大家期望甚殷的电脑及互联网革命年代都令人非常失望,生产力增长在上世纪九十年代不过0.8%,到2014年更降至0.6%左右。 Gordon认为,电力、内燃机的发明及普及应用比电脑、互联网带来更根本的改变。有稳定的电力作能源,从家居到办公室到工厂可以使用的工具大增,设备可以更丰富多元,对提升效率及舒适度的作用极为巨大。借用他的比喻,多得第二波工业革命,七十年代美国一般家庭已有雪柜、洗衣机、焗炉、电视等基本设备,办公室也有照明、冷气、影印或其他仪器,来一趟「回到未来」式的旅程的话,2016年的工人或主妇在七十年代的office或厨房工作煮食肯定没问题。但若把时光机回到1900年电力未普及时,现代人肯定举步维艰!
    
    另一方面,资讯科技或互联网革命的影响主要集中在通讯、娱乐事业上,顶多令物流过程较顺畅,但在生产、消费上正面作用却相当有限,货物仍要依靠货轮、货车运送,工人仍然要坐车上班,餐厅仍然得有侍应、厨师服务,剪发、美容仍得找美容师,耗费的时间甚至更长。
    
    Gordon还提出一个相当悲观的结论,认为七十年代中开始的资讯科技革命已走到尽头,能产生的额外生产力越来越少,随时变成只是把资金资源重新分配而没有增长的活动。按他的说法,大家奉为资讯革命Icon的企业如Google、Amazon、facebook、iTunes都是2004年或以前启动的,近十年已看不到新及有重大影响的突破。在欠缺新的growth engine下,资讯革命真有可能走向尽头,连带拖低美国的经济增长动力。
    不管是悲观或乐观的科技决定论者,都该看看这本书。
    
     
    来源:苹果日报 (博讯 boxun.com)
(本文只代表作者或者发稿团体的观点、立场)
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